Re-making the way we make things

One of the highlights for me from the Metro Vancouver Zero Waste Conference, which took place on Oct 17th at the Vancouver Convention Centre, was having the opportunity to see and hear Dr. Michael Braungart. He is one of two authors of the fantastic book: Cradle to Cradle: Remaking the way we make things, a book that has greatly influenced my thinking around sustainability.

Although I think he might have rubbed some audience members the wrong way by questioning Vancouver’s Zero Waste initiative (he asked, why not Positive Waste?), I feel that what he really wanted us to do was to be better critical thinkers.

In his own words, “support the good, not simply, the less bad.”

He reminded the audience of the importance to reflect on the question “What is the right product?, rather than, “How can we optimize an existing product?”.

And he has a point, why do we just want to settle for improving something that has problems when we can re-make things the right way around, or in other words, so that a negative environmental or social impact doesn’t even exist.

In the book, the authors refer to this as eco-effective design and advocate for: Products that, at the end of their useful life, do not become waste but can be tossed to the ground to decompose and become food for animals and plants and soil nutrients, or alternatively, can return to industrial cycle to provide material premium quality new products.

What do you think about remaking things the right way around?

What do you think might be some of the challenges to achieving an eco-effective design process?

How can we overcome these challenges?

You can also check out author William McDonough on TED Talks explaining Cradle to Cradle design:

La importancia de mirar hacia adentro…The importance of looking inward…

El otro día escucha a Gloria, representante de ORMUSA (Organización de Mujeres Salvadoreñas), dar una presentación acerca de las buenas prácticas de equidad e igualdad de género en el desarrollo local.

The other day I heard Gloria, representative of ORMUSA (Organization of Salvadorian Women), give a presentation about good practice in gender equity and equality in local development.

Me quedé casi muda cuando escuché los logros del grupo, entre ellos, integrar la igualdad de género en las políticas, planes de acción y presupuestos de 10 gobiernos locales en El Salvador.

I was left speechless as I listened to all the achievements of the organization, among them, integrating gender equality into policies, action plans and budgets at 10 local governments in El Salvador.

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Cuando le pregunté a Gloria: ¿Cuál es el primer paso del acercamiento al gobierno local?, su respuesta demostró la necesidad de mirar hacia adentro, antes que cualquier otra cosa.

When I asked Gloria: What is the first step that needs to be taken when approaching a local government about gender issues?, her response showed the importance of looking inwards before anything else.

“El primer paso es realmente reflexionar como mujer, y como persona…Las mujeres necesitan darse cuenta que no es su rol hacerlo todo solos….sino que existe una co-responsabilidad con los hombres.”

“The first step is really reflecting as a woman, as a person…Women need to realize that it is not their role to do it all…that there is a co-responsibility with men.”

Son palabras muy poderosas y muy sabias para una joven. Sirven como recuerdo para mi que el trabajo de desarrollo empieza adentro de cada uno. Requiere honestidad y humildad para reconocer tus propias capacidades y limites, además de aprender de los errores y colaborar con otros. Gracias a Gloria por este importante recuerdo.

To me, these are very powerful and wise words spoken by a young girl and they help me remember that development does start by looking inward on oneself. It requires honesty and humility to recognize one’s own skills and limits, as well as to learn from your errors and collaborate with others. Thank you Gloria for this important reminder.

Tips for dealing with staff resistance to environmental action….

I recently participated in a two-day training session for green leaders in the health care sector. The purpose of the training session was to inspire action and equip leaders with practical tools they can use to implement environmental campaigns that engage staff in less impactful behaviours.

After engaging in a role playing activity where we had to convince a “difficult” staff member about why they should change a behaviour, for example carpool, bus, or bike to work rather than take their car, participants helped identify the following tips for dealing with resistance:

  • It is important to be respectful of diverse/different perspectives
  • Solutions should be developed together
  • Work to get a commitment from staff
  • Reiterate that the initiative is a team effort
  • Mention why the action/initiative is important
  • Make the solution as manageable (easy) as possible
  • Ask staff: would you try it for a week? Then, offer to help and find out what kind of support you can provide.

Peter Senge Quote

Quote from the keynote address at the 2013 Carbon Neutral Symposium


“Truly generative thinking about the “how” of climate action requires risk taking, and that itself is a discipline with which we need to be more highly skilled. We need not simply new techniques but also a considered balance of old and new to shock or seduce our ideas into unexpected and suggestive rearrangements – generating new material for our constructive imagination. And we need this because local governments, local businesses, local NGOs and local academia, to say nothing of provincial organizations and the citizens in our communities, are ready and willing – they are ready and willing to implement change, to engage with one another; to expand their knowledge, to navigate the labyrinth of agency, awareness, and association that ultimately leads to action, especially the darker green -never-been-done-before-so-it’s-going-to-be-hard kinds of actions that result in the big leaps forward.”

Rob Abbot, Executive Director, Carbon Neutral Government, Green Communities & Climate Action Outreach
Climate Action Secretariat, Ministry of Environment, Province of British Colombia

*Photo of Graphic Recording in progress by Sam Bradd

at the 2013 Carbon Neutral Symposium:


The Recycling Council of British Columbia has a great search tool called the Recyclepedia!


If you are in British Columbia, and looking for a place to recycle a product, the Recyclepedia can help. Just select the item that you want to recycle (includes a long list of everything from appliances to vehicles) and where you are and your options will be listed.

RCBC Recyclepedia

See the materials index to find the item you want to recycle.

Diagnóstico Participativo en el Río Ayampe

Tuve la oportunidad de diseñar un taller de capacitación para moradores de Guale, una comunidad pequeña de aprox. 70 personas en la cuenca de Río Ayampe, Manabí.

Con el objetivo de enseñarles algo práctico, y profundizar más acerca de las actividades que contaminan el río, decidí enseñarles acerca del diagnóstico participativo en la manera más práctico posible, haciendo uno!


¿Cómo lo hice?

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Interview with Mini-mal Collective

Interview with Mini-mal

Oct 27th, 2011

This interview was motivated by a desire to know more about an economic initiative (mini-mal  is a business) that seeks to strengthen Colombian socio-cultural and environmental identity using art as a strategy. It is considered that mini-mal´s more than 10 years of experience, serve not only as a good example, but as a source of learning for individuals and organizations looking to contribute to the sustainable development of the planet.


Read interview here in

Read about mini-mal here and here 

Reciclaje y premiación: ¿qué tipo de comportamientos queremos incentivar?

El mes pasado, empecé a trabajar en un proyecto de reciclaje con varias comunidades en las provincias de Santa Elena y Manabí. Mi primera actividad en el proyecto, que ya tiene 2 años, fue asistir a la premiación de la comunidad ganadora para la última etapa. Desde el principio del proyecto, se ha motivado el reciclaje otorgando un premio para la comunidad que recicla la mayor cantidad de desechos. Es una práctica que ha ayudado a movilizar a las comunidades que anteriormente no reciclaron. Después de dos años y 3 premiaciones, las comunidades están reciclando más que nunca. Sin embargo, también es una práctica que atrae potenciales problemas.


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Visita a la comunidad El Conchal, Isla Mondragón

Jacinto Morán es cangrejero y morador de El Conchal, una comunidad de aproximadamente 200 habitantes en la Isla Mondragón del Golfo de Guayaquil. Actualmente se desempeña como Presidente de la Cooperativa de Producción Pesca Artesanal El Conchal.

Jacinto Morán

Tuve la oportunidad de conocerlo durante una visita a su comunidad. Es un hombre tímido, de pocas palabras y con una voz muy baja. Sin embargo, todo lo que cuenta, lo dice con confianza como si hubiera tenido mucho tiempo de pensar en las palabras precisas para lo que quiere expresar.

Viene de una realidad muy diferente de Guayaquil y de cualquier ciudad. Su comunidad es una Isla de Manglar. El y sus vecinos viven (sobreviven) de la vida en el manglar. Es su alimento y es su sustento económico. Según Jacinto, “80% de los moradores son pescadores y cangrajeros”. Recalca que es la vida que siempre han llevado. Sin un horario fijo, ellos salen casi todas las mañanas en sus canoas a remo y a motor (a fines del año pasado, por gestiones de Don Jacinto, recibiero préstamos del Banco de Fomento para comprar motores, unos 8 cangrejeros ya los compraron, y unos 5 más están en trámites) en búsqueda de cangrejos, conchas y peces. En un buen día regresan con 2 o 3 planchas de cangrejo a la casa.

El Conchal

Al preguntarle sobre la significación de la veda para ellos, Jacinto me demostró el compromiso de su comunidad a la sosteniblidad de la pesca. Me contó que el y sus compañeros solo capturan los cangrejos de 7.2 cm, mientras que la talla legal, según la Subsecretaria de Pesca, es de 6 cm. Me dijo muy francamente: “6 cm es muy pequeño…. los cangrejos necesitan más tiempo para crecer”. Me hizo dar cuenta que, quien mejor para definir la talla pero las personas que literalmente viven de esta actividad, no la persona que lo estudia desde lejos sin vivirlo.

El Conchal es una de las comunidades participantes en un proyecto de USAID que se llama: Contribución al manejo y conservación de 3082 ha de manglar del sur de la Isla Mondragón, a través de la asistencia técnica para la participación y autogestión de las asociaciones pesqueras artesanales.

Las organizaciones cangrejeras artesanales de las comunidades del sur de la Isla Mondragón, incluyendo El Conchal, recibieron los 3082 ha de manglar en concesión en Agosto de 2010. Francisca Carcelen, Directora del Proyecto, me contó que uno de los requisitos para recibir la concesión del Ministerio del Ambiente era tener un Plan de Manejo para el uso sustentable del manglar. Este proyecto busca apoyar a las 4 organizaciones pesqueras en la implementación de los Planes de Manejo, y fortalecerlas a través de diversas actividades de capacitación, asistencia tecnica y acompañamiento.

Durante la visita, Jacinto me contó de las luchas diarias que enfrenta. Internamente, lucha para formar un grupo unido y externamente, lucha en contra de los cangrejeros que vienen de otras partes a capturar los especies indiscriminadamente. “Las canoas vienen de afuera. Vienen de Guayaquil, de Puna, y de otras poblaciones desconocidas. Hay que siempre estar pendiente…no sabemos si realmente respetan la hembra o la talla mínima. A ellos no les importa…en cambio a nosotros sí nos afecta.” Por último me contó de la triste realidad de la venta de los cangrejos en El Conchal. Los compradores vienen de afuera y aprovechan de la isolación y soledad de la Isla pagando menos de 50% del valor de la venta en Guayaquil.


Todos estos retos crean un riesgo para los manglares concesionados y por lo tanto, el trabajo de Jacinto como Presidente de la Cooperativa es muy importante. Con un año desde el inicio del proyecto, Jacinto cree que un cambio valioso ha sido la presencia y apoyo de la policia en la lucha en contra de la captura de cangrejos indiscriminada. También considera que poco a poco va logrando confianza de los miembros de la comunidad.

Considero que Jacinto es un hombre con visión. Me habló de sus planes para el futuro, no solo para la Cooperativa sino para la comunidad en general. Me contó sobre un nuevo muelle y la venta directa al Mercado Caraguay en Guayaquil. Su visión al futuro no solo mejora las condiciones de vida de los cangrejeros, sino a los niños de la comunidad. En sus palabras: “Lo que yo apunto como dirigente es que los niños tienen un buena educación para que en un momento dado, cuando ya no quieren ser cangrejeros o pescadores, pueden tener una vocación. A veces por cuestiones de estudio, (los adultos) no tienen como buscar otra vía para trabjar. Un poco de estudio es bueno para que los pescadores vayan cambiando y los niños ven otra mentalidad.”

Les agradezco a Francisca por la invitación a la Isla Mondragón y a Jacinto por su apertura a dejarme compartir un poco de su historia.

Future we want

Future we want: a global conversation about building a positive future.

Visit the website to learn more.

Here are my thoughts about a positive future:
In 2005, as a student in my masters program, I was asked to create a vision of a sustainable future. It was a very empowering experience and I am happy to have the opportunity to do it again, as well as to reflect on how and why it has changed or not.

Six years later, I am now a sustainability consultant in Guayaquil, Ecuador, and I work closely with communities, businesses, universities, NGOs and local governments. The first time I thought about a sustainable future, I focused a lot on integrating green spaces (trees and recreational areas) into cities, looking to highlight a much greater appreciation of the environment. Today however, I would like the future to hold a greater appreciation of people and stronger relationships among people in communities, cities, regions, and countries:

·      I would like to see trust & respect regained among neighbours and colleagues so that we can in fact find ways to dialogue constructively, make collaborative decisions and work together.
·      I would like to see people genuinely helping each other, not just to gain something for themselves, but to gain something for their community and planet.
·      I would like a future that celebrates true human well-being and not just economic status. I would like a future where equality among human beings is the norm.
·      I would like a future that cultivates good relationships among stakeholders and allows time to improve inter-cultural understanding.
·      I would like to see development efforts that really matter on the ground and don’t just look good on paper.
·      I would like to see a closer relationship between donors and beneficiaries. I would like to hear the voices of the beneficiaries, not about the number of people helped. I would like to see beneficiaries of development projects as the first ones to evaluate the results of the project.
·      I would like to see us embrace failure and mistakes to learn from them. I would like us to do better the next time around to avoid duplicating efforts and wasting resources.
·      I would like to see youth that are inspired and familiar with a sustainable society.
·      I would like to see youth more engaged in decisions about their future and their voices respected.
·      I would like a future where all voices and perspectives are valued, shared and considered when making decisions that affect different stakeholders and the integrity of our environment.
·      I would like a future where we are able to put ourselves in the shoes of others and understand where they are coming from.

This is what i wrote and the first thing that came to my head when i finished writing was that I really need to get to know my neighbours.  And this thought is really key. The important thing is that what we want for our future doesn’t just stay on paper, but that we create ways to really achieve our visions, that we make the necessary changes to our daily lives. This is the true challenge. Creating a vision of the future is only the first step towards real change. The bigger questions come next: What needs to be done to reach that future? What change is really feasible in the short, medium and long-term? What does it depend on? What are the constraints and how can they be resolved? How does my vision affect others and how does theirs affect mine? This is what a futures conversation should look like!
What do you want for the future?